Kings of Indigo founder Tony Tonnaer reveals why traceability is the gold standard for denim

January 25 2022
Kings of Indigo founder Tony Tonnaer reveals why traceability is the gold standard for denim
Over the past 10 years, Dutch denim brand Kings of Indigo has been on a mission to make the most responsible jeans in the market. Taking a holistic approach to denim design, the Amsterdam-based label strives to produce denim in the most conscious way possible, both socially and environmentally, all while delivering on style and quality.
Samuel Trotman January 25 2022

Over the past 10 years, Dutch denim brand Kings of Indigo has been on a mission to make the most responsible jeans in the market. Taking a holistic approach to denim design, the Amsterdam-based label strives to produce denim in the most conscious way possible, both socially and environmentally, all while delivering on style and quality. Founder Tony Tonnaer, has been responsible for introducing some of the most innovative solutions to the market, helping establish the current landscape of sustainable denim. His curious and ambitious approach to creating environmentally sound fashion has positioned the brand as one of the leaders in the industry, setting a sustainable path for others to follow. Last year, Kings of Indigo took its transparency credentials up a notch by partnering with Calik and AWARE™ for the first traceable denim on the blockchain. The tracer and blockchain technology allows consumers to trace the denim all the way from crop to closet, offering real proof of genuine sustainable content. Here we talk to Tony Tonnaer to find out why transparency is the gold standard for fashion, how consumer attitudes towards sustainability have shifted post-pandemic, and why the future of sustainability relies on innovation. ST: The global pandemic put a lot of pressure on the fashion supply chains and we’ve collectively witnessed just how unethical the industry can be. What were your thoughts when you saw all of the cancellations by big corporations unfold in the press? TT: My philosophy is when you place an order and it is confirmed by the supplier, you have to take it at the price agreed. Maybe you can make alternative agreements on delivery date or payment terms, but you cannot cancel or discount the order and leave the supplier stuck with the costs. How did you navigate the storm at K.O.I.? TT: We at K.O.I took all orders and we worked with our customers on delayed delivery and payment plans so as to deal with the whole supply chain as one and solve it together. Everybody did their part. Also the Dutch Government helped a bit with offering delayed tax payments. So it set us back in our plans, made us think in alternative strategies and asked from the team a lot of flexibility. But as K.O.I we are used to swimming against the stream, but this was more tough and more ad-hoc. What are some of the key lessons you learned from the past year and managing a company through a pandemic? TT: It was very tough to run a small company which is driven almost like a family business with social distancing. Of course we had a good digital set up as we are already used to working worldwide while traveling for product development or sales. But we learned that formalizing procedures is much better to enhance a better workflow although you do not meet physically. From your perspective, how did the pandemic affect brands' commitments to social responsibility? TT: As you know we have been sustainable since we started Kings Of Indigo in 2011, so we have always been extremely determined to be pioneering in this area. It was even more important during the pandemic to be supportive for your whole supply chain and their workers How did you notice consumer attitudes towards social responsibility change over the past 18 months? TT: Yes, we see that consumers become more critical on what they buy in food, energy, cars and see a growing interest for fashion consumers. I have to say that younger consumers are able to change their buying behaviour to a more conscious one, older consumers seem to need more time to change. That is human. On the other side I see that sale events like black Friday and outlets become bigger, which means prices for suppliers are under pressure. I also see second hand clothing coming up again, which is the most sustainable of course. How is the denim industry bouncing back post-lockdown? Do you feel like the industry has tried to reset in any way and improve its ways or is it business as usual? TT: I see the industry changing. Especially denim mills and laundries have been really driven to change the way of making things. Where we had to beg them 10 years ago to make an organic or recycled low impact fabric, now all mills have a decent range of sustainable fabrics and keep innovating faster than most brands can follow. In washing we also see good innovations, but it is usually not easy to achieve premium results at a commercial price. On the social part I miss the focus a bit, there should be more attention to make sure the workers make decent salaries and work in a safe environment. What are some of the lasting changes that are impacting the way consumers shop for denim? What are they demanding from their jeans? TT: I am happy to see that the trend is really moving away from stretch denim, which is great when you follow a circular approach and want denim which lasts for a long time. So the trend for looser fits is a blessing for our earth and will decrease the use of oil products and make it a lot easier to recycle denim at the end of its lifetime. There is a growing group of consumers who want to buy better quality which is made to last. I really love that, as I did not feel that was a big enough in the past decade. I have also noticed they want more information about how their jeans are made and what impact that jean has. That is why we started to work with Retrace in 2021 so you can trace your jeans from cotton to closet. What initiatives are K.O.I. doing to move towards a circular economy? TT: IN 2018, we initiated our yearly ‘Re-use the Blues’ project, where we send 3 second choice jeans to participants and we do a competition to see who can upcycle these in the most cutting edge design. We had 3 editions so far, the next edition will start soon. It’s always a great outcome and I'm always amazed by participants' creativity to use old jeans and make something new out of it! K.O.I. is already ahead of most brands in terms of where it is at with responsible innovations. What have been some of the biggest challenges you're facing in the project? TT: In the beginning the most difficult part was to convince suppliers to work in the sustainable way we wanted. To be audited by Fair Wear Foundation, to develop new fabrics in organic or recycled cotton with reasonable minimums, to wash with less water and no toxic chemicals. These days most suppliers see there is only one way forward, so they really make an effort now, one more than the other. We only go for the best. Now one of the most difficult things is to inform retailers and consumers in a simple and effective way about what is different about our sustainable products and what is safe on impact. A jean seems so simple, it is not a rocket landing on the moon, but still it has so many steps to make it hard what you improved in every step - and still keep it simple. There is no real good benchmark in the industry but a jungle of certificates and audit systems. Apart from really eco conscious consumers the story needs to be simplified and all sustainable pillars need to be shown in one score or rating. The best system I know at the moment is, really practical and well balanced on social and eco performance. This year you integrated blockchain into your products with Calik. Why is this traceable technology so important for the fashion industry? TT: We see traceability and the best way to avoid greenwashing and show insight about your whole supply chain. With this blockchain technology Aware, a tracer is put in the raw cotton which you can scan and trace throughout the whole production process. So when you scan a ready garment, you know for sure that this organic or recycled cotton is actually really in that garment you have produced. That is more secure than a digital GOTS oir GRS certificate. Especially in a time with shortage in organic cotton and increasing prices, the risk on fraud is increasing. And you really want to secure your consumer that what the buy is what they get! How can we better engage the consumer with transparency and help hold brands more accountable? TT: I love systems such as Retrace which we have been using for a year now. You actually see the whole journey of a product from cotton to closet on a map. In that way the production process comes to life and that helps engagement. I would love to add pictures of each step, so it becomes even more visual so that is our next goal. All K.O.I. products can be scanned with a QR code and you can follow the path. What other innovations are you looking towards in the future for K.O.I.? TT: All innovations in our 5 pillars are to create less impact and move to fair carbon positive products. So from raw materials, weaving, stitching, finishing and transport create a positive impact. Besides that we want to design our products to be 100% circular, so long lasting, resalable and recyclable, made as close to home as possible. So a carbon positive full circular model. In the dyeing and finishing we like to move to use no water at all. Currently, we are already using toxic free chemicals in this area. And from a social point of view we want to introduce a living wage in all our factories. Why have you chosen Calik as one of your trusted denim mills? What is it about their business that makes it appealing for a brand like K.O.I.? TT: Calik has been a solid partner of Kings Of Indigo since day one, making quality fabrics and driving innovation. They have the same mindset in sustainable and technical innovations as we do and really want to put extra effort and investments to realize this. In that sense I feel we are really in the same boat, sailing ahead of the troops. Only with that mentality can you drive change and let the rest follow you. What are some of the specific fabrics you have been working with at K.O.I.? TT: One of my favorite fabrics we used was in 2016, a handwoven denim look in organic cotton blended with linen. Amazing optic, handfeel and drape. We used this for several years in more fashion forward styles for women. It’s really unique, so bring it back please! Next to that I love the Calik Denim x Aware concept in the Gleen quality (80% organic cotton / 20% recycled cotton), with which we did a lovely collaboration and campaign with Calik. Cool styles in different shades which are 100% traceable. The latest fabric we are launching for this Spring 22 is Calik’s Holo fabric in 100% recycled cotton, 80% pre consumer and 20% post consumer. We are using it in natural ecru, optical white, a clean light wash and also black and blue black. Great concept without any new cotton, a thing we strive for.

Kings of Indigo'nun kurucusu Tony Tonnaer, izlenebilirliğin jean sektörü için neden altın standart olduğunu açıklıyor

Geçtiğimiz 10 yıl boyunca Hollandalı jean markası Kings of Indigo, doğaya karşı saygılı, sürdürülebilir jean üretme misyonunu üstlendi. Jean tasarımına bütünsel yaklaşan Amsterdam merkezli marka, üretim süreçlerini hem sosyal hem de çevresel açıdan mümkün olan en bilinçli şekilde yerine getirmeye çalışırken stil ve kaliteden de ödün vermiyor. Kurucu Tony Tonnaer, pazara en yenilikçi çözümlerden bazılarını sunarak mevcut sürdürülebilir jean üretim ortamının mimarı hâline geldi. Çevreye duyarlı moda yaratma konusundaki özgün ve tutkulu yaklaşımı markayı sektördeki liderlerden biri olarak konumlandırırken bu duruşuyla diğer sektör oyuncularına iyi bir örnek oldu. Geçtiğimiz yıl Kings of Indigo, blok zincirdeki ilk izlenebilir jeani ortaya çıkarmak amacıyla Çalık ve AWARE™ ile ortaklık kurarak şeffaflığı bir üst seviyeye çıkardı. İzleyici ve blok zinciri teknolojisi, tüketicilerin jeanleri ham madde üretiminden gardıroba giden sürece kadar izlemesine olanak tanıyarak üretimde gerçek anlamda sürdürülebilir içeriklerin kullanıldığını göstermiş oldu. Şeffaflığın neden moda için altın standart olduğunu, tüketicilerin sürdürülebilirliğe yönelik tutumlarının pandemi sonrası nasıl değiştiğini ve sürdürülebilirliğin geleceğinin neden inovasyona bağlı olduğunu öğrenmek için Tony Tonnaer ile görüştük. ST: Küresel salgın moda tedarik zincirleri üzerinde çok fazla baskı yarattı ve endüstrinin ne kadar etik dışı olabileceğine topluca tanık olduk. Basında büyük şirketlerin gerçekleştirdiği iptalleri gördüğünüzde ne düşündünüz? TT: Benim felsefem, bir sipariş verdiğinizde ve bu sipariş tedarikçi tarafından onaylandığında ürünleri anlaşılan fiyattan almanız gerektiğidir. Belki teslimat tarihi veya ödeme koşulları konusunda alternatif anlaşmalar yapabilirsiniz, ancak siparişi iptal ederek veya indirim talep ederek tedarikçiyi maliyetlerle baş başa bırakmanız hiç doğru olmaz. K.O.I.'daki bu zorlu süreci nasıl atlattınız? TT: K.O.I olarak tüm siparişleri aldıktan sonra tüm tedarik zincirine bir bütün olarak yaklaşıp birlikte çözüm üretmek adına müşterilerimizle gecikmeli teslimat ve ödeme planları üzerinde çalıştık. Herkes üzerine düşeni yaptı. Ayrıca Hollanda Hükümeti vergi ödemelerini geciktirerek biraz yardımcı oldu. Planlarımızda geriye düştük, alternatif stratejiler üzerinde düşünmek zorunda kaldık ve ekipten bu süreçte çok fazla esneklik istedik. K.O.I olarak akıntıya karşı yüzmeye alışığız ama bu daha zor ve doğaçlama yapmamız gereken bir süreçti. Geçen yıldan ve bir pandemi sürecinde bir şirketi yönetmekten çıkardığınız bazı önemli dersler nelerdir? TT: Neredeyse bir aile şirketi gibi yönetilen küçük bir şirketi sosyal mesafe ile yönetmek çok zordu. Elbette, ürün geliştirme veya satış konularında yapılan yurt dışı seyahatleri gereği ve küresel çapta çalışmaya alışkın olduğumuzdan hâlihazırda iyi bir dijital altyapımız vardı. Ancak, fiziksel olarak bir araya gelmesek de daha iyi bir iş akışı geliştirmek için prosedürleri yapılandırmanın çok daha iyi bir yol olduğunu öğrendik. Sizin bakış açınızdan salgın, markaların sosyal sorumluluk taahhütlerini nasıl etkiledi? TT: Bildiğiniz gibi 2011'de Kings Of Indigo'yu kurduğumuzdan beri sürdürülebilirliğe bağlı kaldık, bu nedenle her zaman bu alanda öncü olmaya son derece kararlıydık. Pandemi sırasında tüm tedarik zinciri ve onların çalışanları için destekleyici olmak daha da önemli hâle geldi. Tüketicilerin sosyal sorumluluğa yönelik tutumları sizce son 18 ayda ne yönde değişti? TT: Tüketicilerin gıda, enerji, araba gibi konularda ne satın aldıkları hakkında daha eleştirel düşünmeye başladıklarını ve moda tüketicilerinin daha da bilinçlendiğini görüyoruz. Genç tüketiciler daha bilinçli satın alma davranışları geliştirirken yaş olarak ilerlemiş tüketicilerin değişim için daha fazla zamana ihtiyacı var gibi görünüyor. Bu insan doğasının getirdiği bir durum. Öte yandan, black Friday (kara Cuma) ve outlet gibi satış kampanyalarının arttığını görüyorum ki bu da tedarikçilerin daha fazla fiyat baskısı altında olduğu anlamına geliyor. Ayrıca ikinci el kıyafetlerin yeniden gündeme geldiğini fark ettim. Bu aslında en sürdürülebilir olanı. Jean endüstrisi karantina sonrasında nasıl toparlanıyor? Endüstrinin sizce herhangi bir şekilde kendini düzeltme ve yöntemlerini iyileştirme çabası var mı yoksa bu konuda hiçbir şey değişmedi mi? TT: Sektörün değiştiğini görüyorum. Özellikle jean fabrikaları ve çamaşırhaneler, bir şeyleri değiştirme konusunda oldukça kararlı. 10 yıl önce onlara organik veya geri dönüştürülmüş, çevreye daha az zararlı kumaşlar yapmaları için yalvarmamız gerekirken şimdi tüm fabrikaların makul bir sürdürülebilir kumaş yelpazesi var ve çoğu markanın takip edebileceğinden daha hızlı şekilde kendilerini yeniliyorlar. Yıkamada da yeni yöntemler görüyoruz, ancak ticari bir fiyata üstün sonuçlar elde etmek genellikle kolay değil. İşin sosyal bilinç kısmında biraz odak eksikliği görüyorum, çalışanların düzgün maaş almaları ve güvenli bir ortamda çalışmaları için daha fazla dikkat gösterilmesi gerekiyor. Tüketicilerin jean satın alma tarzını etkileyen kalıcı değişikliklerden bazıları nelerdir? Giydikleri jeanlerin nasıl olmasını istiyorlar? TT: Trendin gerçekten streç jeanden uzaklaştığını görmekten mutluyum, bu sayede dairesel bir yaklaşım izlenerek dayanıklı jeanler üretilebiliyor. Bu nedenle, daha bol kesim modellerin popüler hâle gelmesi gezegenimiz için petrol ürünlerinin kullanımını azaltacak ve kullanım ömrü sonunda jeanlerin geri dönüşümünü kolaylaştıracak bir nimet. Uzun ömürlü, daha kaliteli ürünler isteyen ve gittikçe büyüyen bir tüketici grubu var. Bu gerçekten hoşuma gidiyor, çünkü son on yılda bunun yeterince büyük olduğunu hissetmemiştim. Ayrıca jeanlerinin nasıl yapıldığı ve ne gibi çevresel, sosyal etkileri olduğu hakkında daha fazla bilgi istediklerini fark ettim. Bu nedenle, jeanlerin tarlada toplanan pamuktan gardıroplara ulaşana kadar geçirdiği süreci takip etmeyi sağlamak adına 2021 yılında Retrace ile çalışmaya başladık. K.O.I., döngüsel bir ekonomiye geçiş için ne gibi girişimlerde bulunuyor? TT: 2018'de, yıllık ‘Re-use the Blues’ (Jeanleri yeniden kullan) projesini başlattık ve bu amaçla düzenlediğimiz yarışma kapsamında katılımcılardan onlara gönderdiğimiz 3 kullanılmış jeani yapabilecekleri en yaratıcı tarzda baştan tasarlamalarını istedik. Şu ana kadar bu etkinliği 3 defa gerçekleştirdik, bir sonraki etkinlik ise yakında başlayacak. İnsanların eski jeanleri alıp onlardan neler tasarladığını görmek beni her zaman şaşırtıyor! K.O.I., geliştirdiği çevreye/topluma karşı daha bilinçli yenilikler açısından geldiği noktada çoğu markanın önündedir. Projede karşılaştığınız en büyük zorluklardan bazıları nelerdi? TT: Başlangıçta en zor kısım tedarikçileri istediğimiz sürdürülebilir şekilde çalışmaya ikna etmekti. Fair Wear Foundation adlı kuruluş tarafından denetlenmek, maksimum oranda organik veya geri dönüştürülmüş pamuktan yeni kumaşlar geliştirmek, daha az su kullanarak ve toksik kimyasallar olmadan yıkama süreçlerini gerçekleştirmek kolay değil. Bu günlerde çoğu tedarikçi ileriye dönük tek bir yol olduğunu görüyor, bu yüzden şimdi gerçekten çaba sarf ediyorlar. Biz sadece en iyinin peşindeyiz. Şu an karşılaştığımız en büyük zorluklardan biri, perakendecileri ve tüketicileri sürdürülebilir ürünlerimizle nasıl fark yarattığımız ve giyim açısından neyin güvenli olduğu konusunda basit ve etkili bir şekilde bilgilendirebilmek. Bir jean dışarıdan bakıldığında çok basit görünebilir. Tabii ki aya roket indirmiyoruz ama yine de siz işleri basit tutmaya çalışırken her adımda geliştirdiğiniz süreçleri zorlaştıracak pek çok etmen devreye giriyor. Sektörde gerçekten referans alabileceğiniz iyi bir kriter yok. Bunun yerine bir dolu sertifika, denetim sistemi ve bunların yarattığı karmaşa var. Gerçekten çevre bilincine sahip tüketicilerin yanı sıra hikâyenin basitleştirilmesi ve tüm sürdürülebilir sütunların tek bir puan veya derecelendirme altında gösterilmesi gerekiyor. Şu anda bildiğim en iyi sistem Gerçekten pratik ve sosyal, üstelik eko performans açısından da çok iyi dengelenmiş. Bu yıl Çalık ile blok zinciri ürünlerinize entegre ettiniz. İzlenebilir teknoloji moda endüstrisi için neden bu kadar önemli? TT: İzlenebilirliği, çevrecilik konusunda göz boyamaktan kaçınmanın ve tüm tedarik zinciriniz hakkında öngörülü davranmanın en iyi yolu olarak görüyoruz. Blockchain, yani blok zinciri teknolojisi Aware ile ham pamuğa onu tüm üretim süreci boyunca tarayabileceğiniz ve izleyebileceğiniz bir izleyici yerleştirilir. Dolayısıyla hazır bir giysiyi taradığınızda bu organik veya geri dönüştürülmüş pamuğun aslında ürettiğiniz giysinin içinde olduğundan emin oluyorsunuz. Bu, dijital bir GOTS veya GRS sertifikasından daha güvenli bir yöntem. Özellikle organik pamuğun kıt olduğu ve fiyatların arttığı bir dönemde dolandırıcılık riski artıyor. Tüketicinizi, satın aldıkları şeyin gerçekten düşündükleri şey olduğu konusunda güvenceye almak istiyorsunuz. Tüketicinin şeffaflık konusuna ilgisini ve markaların bu konudaki sorumluluklarını nasıl artırabiliriz? TT: Bir yıldır kullandığımız Retrace gibi sistemlere bayılıyorum. Bir ürünün pamuk halinden gardıroba girme sürecine kadar olan tüm yolculuğunu aslında bir harita üzerinde görüyorsunuz. Bu şekilde üretim süreci canlanıyor ve bu da tüketici ilgisi ve katılımını artırıyor. Adımları görselleştirmek için resimleri eklemeyi çok isterim, bir sonraki hedefimiz bu olsun. Tüm K.O.I. ürünlerini bir QR kod ile tarayabilir ve bu sayede süreci takip edebilirsiniz. K.O.I. için gelecekte başka hangi yenilikleri bekliyorsunuz? TT: 5 sütunumuzdaki tüm yenilikler daha az etki yaratmak ve etik karbon pozitif ürünlere geçmek için var. Böylece ham maddelerden dokuma, dikiş, son dokunuşlar ve nakliye sürecine kadar olumsuz hiçbir etkiye sebep olmayacağız. Bunun yanı sıra ürünlerimizi mümkün olduğunca bize en yakın mesafede üreterek %100 dairesel, çok uzun ömürlü, yeniden satılabilir ve geri dönüştürülebilir bir şekilde tasarlamak istiyoruz. Yani karbon pozitif, tam dairesel bir model. Boyama ve son aşama işlemlerinde hiç su kullanmamayı planlıyoruz. Hâlihazırda bu alanda toksik içermeyen kimyasallar kullanıyoruz. Sosyal bir perspektiften bakacak olursak fabrikalarımızdaki çalışanlara daha adil bir ücret sistemi getirmek istiyoruz. Neden güvenilir jean fabrikalarınızdan biri olarak Çalık'ı seçtiniz? Onları K.O.I. gibi bir marka için çekici kılan şey nedir? TT: Çalık, kaliteli kumaşlar üreterek ve yeniliklere öncülük ederek kurulduğu günden beri Kings Of Indigo'nun sağlam bir ortağı olmuştur. Sürdürülebilir ve teknik yeniliklerde bizimle aynı zihniyete sahipler ve bunu gerçekleştirmek için gerçekten ekstra çaba göstermek ve yatırım yapmak istiyorlar. Bu anlamda, gerçekten aynı gemide olduğumuz ve diğer markalara öncülük ettiğimizi hissediyorum. Ancak bu zihniyetle değişime ön ayak olabilir ve diğerlerinin sizi takip etmesini sağlayabilirsiniz. K.O.I.'da çalıştığınız belli başlı kumaşlardan bazıları nelerdir? TT: En sevdiğim kumaşlardan biri 2016 yılında kullandığımız, ketenle harmanlanmış organik pamuktan yapılma, elle dokunmuş jean görünümü veren kumaştı. Görüntüsü, verdiği his ve döküm açısından inanılmazdı. Bunu, birkaç yıl boyunca giyim trendlerini takip eden kadınlar için geliştirdiğimiz moda stillerinde kullandık. Gerçekten eşsiz bu kumaşı tekrar görmek isteriz! Bunun yanında Çalık ile güzel bir işbirliği ve kampanya yürüttüğümüz, Gleen kalitesinde (%80 organik pamuk / %20 geri dönüştürülmüş pamuk) Çalık Denim x Aware konseptini çok seviyorum. %100 izlenebilir farklı tonlarda havalı stiller. Bahar 2022 için piyasaya sürdüğümüz en son kumaş, Çalık'ın %80 tüketici öncesi ve %20 tüketici sonrası olacak şekilde %100 geri dönüştürülmüş pamuklu Holo kumaşı. Bu kumaşı doğal ekru, optik beyaz, açık renkli, siyah ve mavi siyah jeanler için kullanıyoruz. Tamamıyla geri dönüştürülmüş pamuktan yapılma harika bir konsept, tam da bizim uğruna çabaladığımız bir ürün.

To view full content and a better mobile experience, try

Calik Denim mobile application